I massicci centri dati di Google negli Stati Uniti fanno preoccupare per la scarsità dell’acqua occidentale

I massicci centri dati di Google negli Stati Uniti fanno preoccupare per la scarsità dell'acqua occidentale

Ora una parte critica dell’informatica moderna, i data center aiutano le persone a guardare film in streaming su Netflix, a condurre transazioni su PayPal, a pubblicare aggiornamenti su Facebook, a memorizzare trilioni di foto e altro ancora. Ma una singola struttura può anche sfornare milioni di galloni d’acqua al giorno per mantenere fresche le attrezzature a caldo.

Google vuole costruire almeno altri due centri dati a The Dalles, preoccupando alcuni residenti che temono che alla fine non ci sarà abbastanza acqua per tutti – anche per le fattorie della zona e i frutteti, che sono di gran lunga i maggiori utenti.

In tutti gli Stati Uniti, c’è stata una leggera reazione mentre le aziende tecnologiche costruiscono ed espandono i centri dati – conflitti che probabilmente cresceranno man mano che l’acqua diventerà una risorsa più preziosa in mezzo alla minaccia del cambiamento climatico e alla crescita della domanda di cloud computing. Alcuni giganti tecnologici hanno utilizzato una ricerca e sviluppo all’avanguardia per trovare metodi di raffreddamento meno impattanti, ma c’è chi dice che le aziende possono ancora fare di più per essere sostenibili dal punto di vista ambientale.

Le preoccupazioni sono comprensibili a The Dalles, la sede della contea di Wasco, che sta soffrendo una siccità estrema ed eccezionale, secondo l’US Drought Monitor. La regione la scorsa estate ha sopportato i suoi giorni più caldi su record, raggiungendo 118 gradi Fahrenheit (48 Celsius) a The Dalles.

The Dalles è adiacente al possente fiume Columbia, ma i nuovi centri dati non sarebbero in grado di usare quell’acqua e dovrebbero invece prendere l’acqua dai fiumi e dalle acque sotterranee che sono passate attraverso l’impianto di trattamento delle acque della città.

Tuttavia, il manto nevoso nella vicina Cascade Range che alimenta le falde acquifere varia selvaggiamente di anno in anno e i ghiacciai si stanno sciogliendo. La maggior parte delle falde acquifere nell’Oregon centro-settentrionale sono in declino, secondo l’US Geological Survey Groundwater Resources Program.

Aggiungendo al disagio: I 15.000 residenti della città non sanno quanta acqua useranno i centri dati proposti, perché Google lo chiama un segreto commerciale. Anche i consiglieri comunali, che dovrebbero votare sulla proposta l’8 novembre, hanno dovuto aspettare fino a questa settimana per scoprirlo.

Dave Anderson, direttore dei lavori pubblici di The Dalles, ha detto che Google ha ottenuto i diritti per 3,9 milioni di galloni di acqua al giorno quando ha acquistato un terreno che prima ospitava una fonderia di alluminio. Google sta richiedendo meno acqua per i nuovi centri dati di quella quantità e trasferirebbe quei diritti alla città, ha detto Anderson.

“La città ne esce vincente”, ha detto.

Da parte sua, Google ha detto che è “impegnata nella salute a lungo termine dell’economia della contea e delle risorse naturali”.

“Siamo entusiasti di continuare le conversazioni con i funzionari locali su un accordo che ci permette di continuare a crescere e allo stesso tempo sostenere la comunità”, ha detto Google, aggiungendo che la proposta di espansione include un potenziale programma di acquiferi per conservare l’acqua e aumentare la fornitura durante i periodi più secchi.
Gli Stati Uniti ospitano il 30% dei data center del mondo, più di qualsiasi altro paese. Alcuni data center stanno cercando di diventare più efficienti nel consumo di acqua, per esempio riciclando la stessa acqua più volte attraverso un centro prima di scaricarla. Google usa addirittura acqua di scarico trattata, invece di usare acqua potabile come fanno molti data center, per raffreddare la sua struttura a Douglas County, in Georgia.

Il primo data center di Facebook ha approfittato dell’aria fredda dell’alto deserto di Prineville, Oregon, per raffreddare i suoi server, e ha fatto un passo avanti quando ha costruito un centro a Lulea, Svezia, vicino al Circolo Polare Artico.

Microsoft ha persino collocato un piccolo centro dati, racchiuso in quello che sembra un sigaro gigante, sul fondo del mare al largo della Scozia. Dopo aver recuperato il contenitore incrostato di crostacei l’anno scorso dopo due anni, i dipendenti dell’azienda hanno visto un miglioramento dell’affidabilità generale perché i server non erano soggetti a fluttuazioni di temperatura e alla corrosione da ossigeno e umidità. Il team leader Ben Cutler ha detto che l’esperimento dimostra che i data center possono essere mantenuti freddi senza attingere alle risorse di acqua dolce.

Uno studio pubblicato a maggio dai ricercatori del Virginia Tech e del Lawrence Berkeley National Laboratory ha mostrato che un quinto dei data center si basa su acqua proveniente da bacini idrici moderatamente o altamente stressati.

Le aziende tecnologiche in genere considerano le agevolazioni fiscali e la disponibilità di elettricità e terreni a buon mercato quando si collocano i data center, ha detto il co-autore dello studio Landon Marston, assistente professore di ingegneria civile e ambientale alla Virginia Tech.

Hanno bisogno di considerare gli impatti sull’acqua più seriamente, e mettere le strutture in regioni dove possono essere meglio sostenute, sia per il bene dell’ambiente che per i loro profitti, ha detto Marston.

“È anche un problema di rischio e di resilienza che i data center e i loro operatori devono affrontare, perché la siccità che stiamo vedendo in Occidente è destinata a peggiorare”, ha detto Marston.

A circa un’ora di macchina a est di The Dalles, Amazon sta restituendo parte dell’acqua usata dai suoi enormi centri dati. I campus tentacolari di Amazon, sparsi tra Boardman e Umatilla, Oregon, si scontrano con terreni agricoli, una fabbrica di formaggio e quartieri. Come molti centri dati, usano l’acqua principalmente in estate, mentre i server sono raffreddati ad aria il resto dell’anno.

Circa due terzi dell’acqua usata da Amazon evapora. Il resto viene trattato e inviato a canali d’irrigazione che alimentano colture e pascoli.

Il manager della città di Umatilla, Dave Stockdale, apprezza il fatto che le fattorie e i ranch ricevano quell’acqua, poiché il problema principale che la città aveva quando le strutture di Amazon sono cresciute era che l’impianto di trattamento delle acque della città non avrebbe potuto gestire lo scarico dei data center.

John DeVoe, direttore esecutivo di WaterWatch dell’Oregon, che cerca una riforma delle leggi sull’acqua per proteggere e ripristinare i fiumi, l’ha criticato come una “tattica aziendale per sentirsi bene”.

“In realtà attenua qualsiasi danno dell’uso effettivo dell’acqua da parte della server farm su altri interessi che possono anche utilizzare la stessa fonte d’acqua, come l’ambiente, i pesci e la fauna selvatica? ha detto DeVoe.
Adam Selipsky, CEO di Amazon Web Services, insiste sul fatto che Amazon sente un senso di responsabilità per il suo impatto.

“Siamo stati intenzionalmente molto consapevoli dell’uso dell’acqua in ognuno di questi progetti”, ha detto, aggiungendo che i centri hanno portato attività economica e posti di lavoro alla regione.

Dawn Rasmussen, che vive alla periferia di The Dalles, si preoccupa che la sua città stia facendo un errore nel negoziare con Google, paragonandolo a Davide contro Golia.

Ha visto il livello del suo pozzo scendere anno dopo anno e si preoccupa che prima o poi non ce ne sarà abbastanza per tutti.

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