Le moderne auto elettriche stanno finalmente guadagnando terreno sulle strade americane. Tesla e altre case automobilistiche stanno ridefinendo il veicolo familiare, mentre aziende come Rimac stanno costruendo la prossima hypercar alimentata a batteria. Ma nonostante il fatto che questa nuova tecnologia sia ancora agli inizi, i produttori sono ancora alla ricerca della prossima grande svolta nelle fonti di alimentazione per autoveicoli.

Entra nell’idrogeno: una fonte di carburante usata raramente per i veicoli che raccoglie tutti i vantaggi di un propulsore elettrico promuovendo tempi di rifornimento ultrarapidi. L’ultima azienda a salire a bordo è la lussuosa casa automobilistica britannica Land Rover, che sta sviluppando un prototipo del suo SUV Defender alimentato completamente a idrogeno.

Il prototipo Land Rover Defender sembra qualsiasi auto nuova di zecca su un lotto di concessionari. Ma quello che si troverà sotto il cofano è ciò che fa la differenza. Questo particolare concetto è un veicolo elettrico a celle a combustibile (FCEV), il che significa che utilizza l’idrogeno per produrre elettricità, che verrà successivamente convertita in energia meccanica per far girare le ruote del veicolo.

Le auto alimentate a idrogeno si riforniscono quasi come qualsiasi altra auto sulla strada oggi, tranne che invece di visitare una pompa che eroga benzina, i veicoli sono invece pieni di idrogeno. Un serbatoio di bordo ad alta pressione immagazzina l’idrogeno in forma gassosa e lo distribuisce alla cella a combustibile del veicolo.

È nella cella a combustibile dove avviene la vera magia. L’idrogeno immagazzinato nel serbatoio viene introdotto nella cella a combustibile insieme all’ossigeno dall’atmosfera. L’idrogeno vuole reagire con l’ossigeno, ma la cella a combustibile è progettata in modo tale che devono verificarsi una serie di reazioni chimiche affinché l’idrogeno formi un legame covalente con l’ossigeno. Queste reazioni chimiche generano elettricità senza fumi di scarico nocivi come un motore a benzina. L’unico sottoprodotto è la semplice vecchia H2O: l’acqua.

L’elettricità generata viene immagazzinata in una batteria di bordo, simile a quella che si trova in un’auto elettrica o in un ibrido plug-in. I motori elettrici alimentano le ruote e recuperano potenza attraverso la frenata rigenerativa. Quando la batteria inizia a scaricarsi, la cella a combustibile genera energia aggiuntiva per completare la carica. Non devi mai collegarlo.

Uno dei maggiori vantaggi dei veicoli elettrici a celle a combustibile sono le proprietà ad alta densità energetica dell’idrogeno. Questo, insieme alla capacità di fare rifornimento rapidamente e alla minima perdita di autonomia a temperature rigide, è un importante punto di contesa per i veicoli elettrici a batteria. La capacità di tornare rapidamente sulla strada con un serbatoio pieno e rimanere sulla strada più a lungo (a qualsiasi temperatura) lo rende il caso d’uso ideale per le celle a combustibile in veicoli fuoristrada di grandi dimensioni come il prototipo Defender.

Land Rover afferma che sta costruendo questo particolare SUV come parte di uno studio interno chiamato Project Zeus. Questa iniziativa si concentra sull’efficienza della propulsione elettrificata e ha lo scopo di aiutare l’azienda a imparare come questi propulsori ad alimentazione alternativa possono essere utilizzati per alimentare la prossima generazione di auto e camion che circolano per le strade. Lo stesso marchio Land Rover ha l’obiettivo piuttosto ambizioso di produrre zero emissioni di scarico nei nuovi veicoli entro il 2036. L’idrogeno è un altro approccio a cui il marchio può guardare per raggiungere questo obiettivo. In effetti, Land Rover non è il primo marchio a prendere in considerazione un veicolo elettrico a celle a combustibile alimentato a idrogeno per la propria gamma: Honda offre la Clarity, Hyundai vende la Nexo e Toyota ha la Mirai di lunga data che offre 76 miglia ai vertici della categoria. per gallone equivalente. A differenza del prototipo Land Rover Defender, questi possono essere acquistati come un veicolo nuovo di zecca dell’anno in corso. Ma l’idrogeno deve affrontare un grande difetto: il numero di stazioni di rifornimento accessibili al pubblico. Il Dipartimento dell’Energia degli Stati Uniti afferma che a giugno 2021 negli Stati Uniti esistono solo 49 misere stazioni di rifornimento di idrogeno. Gli studi mostrano che esistono circa 584 stazioni di idrogeno in tutto il mondo, più della metà che si trovano nella regione Asia-Pacifico, mentre l’Europa, il secondo mercato dell’idrogeno, ha circa un terzo del restante. Land Rover ritiene che questo numero salirà alle stelle fino a circa 10.000 stazioni di rifornimento entro il 2030 e che l’idrogeno costituirà il propulsore di circa 10 milioni di veicoli. Mentre la maggior parte del mondo si sposta verso l’elettrificazione, le case automobilistiche stanno scoprendo che i consumatori vogliono caricare i loro veicoli il più rapidamente possibile per riempire di benzina un’auto a combustione. L’attuale tecnologia delle batterie non offre esattamente questo, quindi i consumatori vogliono una maggiore autonomia; il problema è che l’aggiunta di più celle della batteria aumenta notevolmente il prezzo (e il peso) dell’auto. L’idrogeno potrebbe offrire una buona autonomia e un modo per fare il pieno rapidamente, se i conducenti riescono a trovare una stazione di idrogeno. Questo non significa che puoi aspettarti di vedere presto una Land Rover con motore FCEV nel tuo vialetto, ma in futuro potresti farlo.