Ricercatori statunitensi testano il trapianto da maiale a uomo in un corpo donato

Ricercatori statunitensi testano il trapianto da maiale a uomo in un corpo donato

I ricercatori giovedì hanno riportato l’ultimo di una sorprendente serie di esperimenti nella ricerca di salvare vite umane con organi di maiali geneticamente modificati.

Questa volta, i chirurghi in Alabama hanno trapiantato i reni di un maiale in un uomo cerebralmente morto – una prova passo dopo passo per un’operazione che sperano di provare in pazienti viventi possibilmente più tardi quest’anno.

“La carenza di organi è di fatto una crisi non mitigata e non abbiamo mai avuto una vera soluzione”, ha detto il dottor Jayme Locke dell’Università dell’Alabama a Birmingham, che ha condotto lo studio più recente e mira a iniziare una sperimentazione clinica di trapianti di reni di maiale.

Esperimenti simili hanno fatto notizia negli ultimi mesi, mentre la ricerca sui trapianti da animale a uomo si riscalda.

Due volte questo autunno, i chirurghi della New York University hanno temporaneamente attaccato un rene di maiale ai vasi sanguigni al di fuori del corpo di un destinatario deceduto per guardarli lavorare. E all’inizio di questo mese, i chirurghi dell’Università del Maryland Medical Center hanno dato a un uomo morente un cuore da un maiale geneticamente modificato che finora lo sta mantenendo in vita.

Ma gli scienziati avevano ancora bisogno di imparare di più su come testare tali trapianti senza rischiare la vita del paziente. Con l’aiuto di una famiglia che ha donato il corpo di una persona cara per la scienza, Locke ha imitato il modo in cui vengono fatti i trapianti di organi umani – dalla rimozione dei reni del maiale “donatore” al cucirli dentro l’addome del defunto.

Per poco più di tre giorni, fino a quando il corpo dell’uomo è stato rimosso dal supporto vitale, la coppia di reni di maiale è sopravvissuta senza alcun segno di rigetto immediato, il suo team ha riferito giovedì nell’American Journal of Transplantation.

Questa era solo una delle numerose scoperte chiave. Locke ha detto che non era chiaro se i delicati vasi sanguigni dei reni di maiale potessero sopportare la forza martellante della pressione sanguigna umana – ma lo hanno fatto. Un rene è stato danneggiato durante la rimozione dal maiale e non ha funzionato correttamente, ma l’altro ha iniziato rapidamente a produrre urina come un rene dovrebbe. Nessun virus suino è stato trasmesso al ricevente, e nessuna cellula suina è stata trovata nel suo sangue.

Ma Locke ha detto che l’esperimento del rene potrebbe avere un impatto di più vasta portata – perché dimostra che un corpo cerebralmente morto può essere un modello umano molto necessario per testare potenziali nuovi trattamenti medici.

La ricerca è stata condotta a settembre dopo che Jim Parsons, un uomo di 57 anni dell’Alabama, è stato dichiarato cerebralmente morto a causa di un incidente di dirt bike.

Dopo aver sentito che questo tipo di ricerca “aveva il potenziale di salvare centinaia di migliaia di vite, sapevamo senza dubbio che era qualcosa su cui Jim avrebbe sicuramente messo il suo sigillo di approvazione”, ha detto Julie O’Hara, ex moglie di Parsons.

Il bisogno di un’altra fonte di organi è enorme: mentre più di 41.000 trapianti sono stati eseguiti negli Stati Uniti l’anno scorso, un record, più di 100.000 persone rimangono sulla lista d’attesa nazionale. Migliaia di persone muoiono ogni anno prima di ottenere un organo e altre migliaia non vengono mai aggiunte alla lista, considerate troppo azzardate.
I trapianti da animale a uomo, chiamati xenotrapianti, sono stati tentati senza successo per decenni. Il sistema immunitario delle persone attacca quasi istantaneamente il tessuto estraneo. Ma gli scienziati ora hanno nuove tecniche per modificare i geni dei maiali in modo che i loro organi siano più simili a quelli umani – e alcuni sono ansiosi di riprovare.

La recente serie di esperimenti sui maiali “è un grande passo avanti”, ha detto il dottor David Kaczorowski dell’Università di Pittsburgh Medical Center. Passare a prove di primo stadio in decine di persone sta “diventando sempre più fattibile”.

Un chirurgo di trapianti di cuore, Kaczorowski ha fatto esperimenti per testare organi di maiale in primati non umani che hanno aiutato a spianare la strada, ma “ci sono solo cose che possiamo imparare trapiantandole negli esseri umani”.

Gli ostacoli rimangono prima di iniziare i test formali nelle persone, tra cui decidere chi si qualificherebbe per testare un organo di maiale, ha detto Karen Maschke, uno studioso di ricerca presso l’Hastings Center che aiuterà a sviluppare raccomandazioni etiche e politiche per i primi test clinici sotto una sovvenzione del National Institutes of Health.

Gli scienziati hanno anche ancora molto da imparare su quanto tempo sopravvivono gli organi di maiale e come meglio alterarli geneticamente, ha ammonito il dottor Robert Montgomery della NYU Langone Health, che ha guidato gli esperimenti sui reni del centro in autunno.

“Penso che organi diversi richiederanno diverse modifiche genetiche”, ha detto in una e-mail.

Per l’ultimo esperimento sui reni, UAB ha collaborato con Revivicor, la filiale di United Therapeutics che ha anche fornito gli organi per il recente trapianto di cuore nel Maryland e l’esperimento sui reni a New York. Gli scienziati dell’azienda hanno apportato 10 modifiche genetiche a questi maiali, eliminando alcuni geni che innescano un attacco immunitario umano e fanno crescere gli organi degli animali troppo grandi – e aggiungendo alcuni geni umani in modo che gli organi sembrino meno estranei al sistema immunitario delle persone.

Poi ci sono questioni pratiche come il modo di ridurre al minimo il tempo impiegato per portare gli organi di maiale a destinazione. L’UAB ha ospitato i maiali alterati in una struttura senza germi a Birmingham, completa di uno spazio simile a una sala operatoria per rimuovere gli organi e prepararli per il trapianto.